Автор: Роберт Харли


На счету индустрии hi-end аудио есть великолепный опыт получения отличного качества звука из по сути ограниченных технологий. Большая часть этих технологий была создана для массового рынка, где низкая стоимость является основополагающим требованием конструкторского дизайна. Но поскольку они стали стандартом, hi-end индустрии не оставалось ничего, как попытаться сделать из них «конфетку». Вот лишь несколько примеров: CD-формат (его создатели были бы поражены прогрессом в области, скажем, цифровой фильтрации), коннекторы RCA (сравните разъемы на оборудовании 70-х годов с сегодняшними RCA-коннекторами Cardas или WBT) и компакт-кассеты (Nakamichi 1000).

Другой наглядный и более свежий пример – универсальная последовательная шина или интерфейс USB. Созданная для соединения периферийных устройств технология USB никогда не предназначалась на роль цифрового аудио-интерфейса высокого разрешения. Но быстрое развитие компьютерных аудиосистем вновь навязало hi-end индустрии стандарт, требующий исключительных усилий по перепроектированию для обеспечения высококачественного воспроизведения музыки. Благодаря вкладу hi-end конструкторов лучшие сегодняшние USB интерфейсы ушли далеко вперед от первоначальных решений.

В этой общей гонке за высоким качеством звука на USB интерфейсе одна компания выделяется на фоне прочих за стремление расширить существующие границы. Это Berkeley Audio Design. Компания, которая подарила нам изумительный Alpha DAC, направила свои активы – значительные конструкторские усилия и бескомпромиссное отношение к труду – на решение проблемы USB интерфейса. Рассматриваемый здесь конвертер Alpha USB – а это лишь второй продукт производства Berkeley – разрабатывался почти два года в основном потому, что компанию возглавляют перфекционисты с конструкторским складом ума, которые не прекращали поиски всё более совершенных технологий и способов их внедрения в процессе разработки. Berkeley Audio Design принадлежит к числу компаний, которые будут снова и снова откладывать выпуск продукта до тех пор, пока не выжмут из него максимум производительности.

Зачем нужен USB конвертер?


Прежде чем детально изучать Alpha USB и оценивать качество его звучания, давайте рассмотрим варианты передачи звука с ПК-сервера на цифро-аналоговый преобразователь (ЦАП). В данном обзоре мы не будем учитывать системы под ключ типа Sooloos или Olive O6HD и сфокусируемся на серверах типа «сделай сам», построенных на базе персонального компьютера.

Первый вариант состоит в том, чтобы установить в компьютер звуковую карту с встроенным ЦАПом. Вы просто соединяете аналоговые выходы карты с предусилителем и - все готово. Компромисс такого подхода очевиден: системный блок не лучшее место для выполнения цифро-аналоговых преобразований.

Второй вариант заключается в том, чтобы подключить цифровой выход звуковой карты (S/PDIF или AES/EBU) к внешнему ЦАПу. В выпуске за май-июнь Карл Шустер (Karl Schuster) как раз рассказывал о тестировании 8-и звуковых плат. Для реализации второго подхода потребуется вскрыть системный блок, установить плату и настроить ПО. К тому же, создать сервер, который был бы «прозрачным по битам» (не изменял бы последовательность нулей и единиц при воспроизведении музыки), весьма сложно.

Третий и, без сомнения, самый популярный метод – просто протянуть USB кабель от компьютера к ЦАПу, имеющему USB вход. Несмотря на всю простоту этого метода, USB интерфейс заметно снижает качество проходящего через него сигнала даже при лучшей реализации. Как уже отмечалось выше, USB формат никогда не предназначался для передачи звука. Это формат передачи «пакетированных» данных, где данные разбиваются на отдельные пакеты, упаковываются вместе со служебной информацией об этих пакетах, передаются и затем снова соединяются воедино на принимающем устройстве. Этот процесс резко контрастирует с непрерывным потоком битов в таких цифровых аудио форматах, как S/PDIF. К тому же, до недавнего времени максимальная частота дискретизации для USB составляла 96 кГц. И давайте не забывать, что у многих из нас стоят старые модели ЦАПов, которые до сих пор дают хороший звук, но не имеют USB входа. Именно по этой причине мой собственный сервер, которым я пользуюсь исключительно для воспроизведения музыки в высоком разрешении, представляет собой компьютер со звуковой картой Lynx AES16, которая выводит цифровой сигнал через разъем XLR. Также я пользуюсь Meridian Sooloos для доступа к музыкальной библиотеке на CD.

Решением этих многочисленных проблем является внешнее устройство, которое выводит USB и выходы S/PDIF за пределы системного блока, если это возможно без ущерба для качества звука. Хотя USB конвертеры широко распространены, ни одну модель нельзя считать настоящим прорывом при современном уровне развития техники. Скорее, они имеют чисто практическое назначение. И здесь на сцену выходит Berkeley Alpha USB.

Целью Berkeley Audio Design при создании Alpha USB было не просто создание USB интерфейса с наилучшим качеством звука, а полное устранение проблем USB формата и разработка передового решения для передачи музыки с компьютера на ЦАП. Наряду с этим, компания хотела создать продукт, который позволил бы каждому – не только технически подкованным специалистам – получать при воспроизведении с компьютера звук высочайшего качества. Рассказав мне об Alpha USB, Майкл Риттер (Michael Ritter) из Berkeley Audio Design предложил мне сравнить его звучание со звучанием через AES/EBU выход карты Lynx AES16 на моем безвентиляторном и не требующем дополнительных драйверов ПК-сервере, который многие считали последним словом техники в мире компьютерного аудио (смотрите мой обзор этой системы в выпуске № 189).

Начну с того, что компьютер с картой Lynx имеет значительное преимущество в виде отсутствия преобразования аудио данных в USB формат. Если бы Alpha USB действительно звучал лучше моего компьютера (при работе обоих с одним и тем же ЦАПом), это не только означало бы прорыв в качестве звучания, но и позволило бы обычным любителям музыки наслаждаться преимуществами компьютерного аудио.

Функционал и техническая составляющая


Alpha USB поставляется в нестандартном корпусе, размер которого существенно превышает габариты большинства USB конвертеров, но не доходит до полноразмерных компонентов. Как и в случае с Alpha DAC, корпус Alpha USB не имеет каких-либо косметических изысков. Единственным индикатором на передней панели является светодиод, вспыхивающий желтым при подключении питания и меняющий цвет на зеленый при подсоединении активного источника USB сигнала (компьютера). Задняя панель также выполнена в минималистическом стиле: выходы AES/EBU и S/PDIF (последний на разъеме BNC) и кнопка для переключения между ними. В Alpha USB отсутствует выход RCA, поскольку сопротивление RCA составляет 50 Ом, а не 75, как принято для S/PDIF. Интерфейс BNC с сопротивлением 75 Ом намного предпочтительнее RCA для передачи цифрового аудио. Питание подается через IEC розетку. Выключатель питания не предусмотрен: устройство предназначено для непрерывной работы и потребляет 4,5 Вт в режиме ожидания. Компьютеры Macintosh под управлением ОС Snow Leopard и более поздних версий работают с Alpha USB без драйверов. Пользователям Windows придется установить драйверы, которые идут в комплекте на CD-диске.

Alpha USB является воплощением формулы «форма соответствует назначению». Нестандартные форма и размер корпуса были выбраны для улучшения качества звука. Говоря в общих чертах, Alpha USB изолирует «черновые» USB схемы от «чистовой» цифровой части с аудио выходами и использует высокоточный тактовый генератор для вывода цифрового аудио сигнала. Входной USB разъем вмонтирован в пластиковую пластину, а не непосредственно в корпус, чтобы избежать проникновения шумов через емкостную связь между USB входом и цифровым выходом. Изоляция между двумя половинками Alpha USB улучшена путем питания схем, связанных с USB входом, от компьютера по шине USB, тогда как генераторы и линейные драйверы питаются от чистого линейного источника, встроенного в сам конвертер. Berkeley идет дальше в своей концепции изоляции, рекомендуя подключать компьютер к одной розетке, а Alpha USB, ЦАП и аналоговые компоненты – к другой, а также прокладывать USB кабель от компьютера к Alpha USB на расстоянии от корпуса конвертера и прочих аналоговых кабелей и компонентов. Не стоит и говорить, что конвертер имеет асинхронный USB интерфейс, а это означает, что выходной генератор Alpha USB не привязан к генератору компьютера. Иначе говоря, точность синхронизации через S/PDIF выход конвертера не зависит от компьютера. Традиционный адаптивный USB интерфейс, в котором компьютер выступает в роли задающего генератора, просто не эффективен.

Цифровой аудио сигнал тактируется одним из двух точных кварцевых генераторов, первый из которых обрабатывает частоты в ряду 44.1 кГц (44.1, 88.2, 176.4 кГц), а второй – в ряду 48 кГц (48, 96, 192 кГц). Чтобы вы представляли, насколько тщательно сконструирован и выполнен Alpha USB, скажу, что каждый кварцевый генератор проверяется на оборудовании стоимостью $90000, который рисует спектрограмму его фазового шума. В производство идут только детали с наилучшими показателями - остальные отбраковываются. Такая процедура оценки многократно превышает стоимость самой детали, однако инженеры Berkeley Audio Design обнаружили, что этот параметр имеет критическое значение для качества звука.

Майкл Пфлаумер по прозвищу “Pflash”, конструктор Alpha USB, имеет за плечами опыт междисциплинарных разработок, включая написание DSP кода для создания HDCD, разработку аналоговых устройств и РЧ дизайн. Когда появился на свет первый микропроцессор, Pflash разработал для него собственную операционную систему и компьютер на ее базе. Не часто встретишь владеющего DSP кодом инженера, который имел бы глубокое понимание поведения электромагнитных полей. Еще реже можно встретить инженера с чутким музыкальным слухом, использующего свои уши при разработке оборудования.

Описание системы и замечания по настройке


Из Berkeley Audio Design мне прислали iMac в базовой комплектации (за $1199) с музыкой, включая бо́льшую часть HRx композиций от Reference Recordings с разрешением 176.4 кГц/24 бит (они есть у меня и на сервере). Также они прислали кабели Straightwire Info-Link AES/EBU и Straightwire USB-Link USB (оба длиной 1,5 м). На iMac был установлен iTunes вместе с последней версией Pure Music – ПО стоимостью $129 для улучшения качества звука (смотрите обзор Pure Music от Стивена Стоуна (Steven Stone) в выпуске № 209). Berkeley рекомендует использовать Pure Music, и в комплекте с Alpha USB идет купон со скидкой $25 на приобретение этой программы. Полный цифровой фронт-энд комплект включает iMac, Alpha USB, Alpha DAC, Pure Music, кабели Straightwire USB и Straightwire AES/EBU и стоит в районе $8300.

Настроить и использовать iMac было невероятно просто в отличие от компьютера под операционной системой Windows. Чтобы работать с Alpha USB под Windows, нужно установить идущие в комплекте драйверы. Это позволит компьютеру взаимодействовать с Alpha USB, но не позволит вам в полном объеме реализовать акустический потенциал системы. Во избежание повреждения данных придется также установить драйвер для ASIO. На Windows XP имеющиеся ASIO драйверы лишь снижают качество звука. Машины под управлением Windows 7 могут использовать более надежный WASAPI драйвер, который, как говорят, обеспечивает аналогичную с Macintosh производительность. Установка драйвера ASIO на мой компьютер с Windows XP доставила мне немало хлопот. К тому же, для переключения со звуковой карты Lynx на USB выход приходилось листать многоуровневое меню в MediaMonkey, чтобы вручную изменить настройки.

Оценивая опыт работы на iMac и Windows-компьютере, могу однозначно сказать, что Macintosh намного предпочтительнее (а я использовал Windows-компьютеры для всех остальных операций, начиная с конца 90-х). Mac более элегантен, его легче настроить, он выдает звук лучшего качества, а также не требует от вас проделывать всевозможные трюки для достижения оптимальной производительности. Даже если у вас есть ПК, который вы хотите использовать в качестве сервера, призываю вас потратить $1199 и приобрести iMac – вы не пожалеете об этом.

Прослушивание


Я начал со сравнения звучания iMac/Alpha USB с моим ПК-сервером со звуковой картой Lynx AES16. Цифровые потоки с обоих компьютеров при работе с Berkeley Alpha DAC были идентичны. Как я могу это утверждать? Любая HDCD запись содержит флаг в младшем бите, который идентифицирует запись как содержащую HDCD код. Индикатор на передней панели Berkeley Alpha DAC вспыхивает при обнаружении этого флага. В случае повреждения данных индикатор не загорается. Во всех моих тестах индикатор HDCD продолжал гореть во время проигрывания всех записей Reference Recordings (на CD и файлов в высоком разрешении). Из этого можно сделать вывод, что потоки данных были идентичными также и на записях без HDCD кода.

Прослушивание HRx файлов в разрешении 176.4 кГц/24 бит велось на оборудовании Constellation Audio (предусилитель Altair стоимостью $65000 и усилители Hercules за $140000) в паре с флагманскими колонками Sonus Faber за $200000 – более серьезную систему для оценки звучания даже трудно себе представить. Эти изысканные композиции в формате HRx содержат так много информации, быстро затухающих звуков и такое богатство оттенков тембра, что любое ухудшение качества звучания становится мгновенно заметным. Систему воспроизведения воистину можно признать эталонной.

Сравнение ПК-сервера с картой Lynx и комбинации iMac/Alpha USB (путем смены AES/EBU кабелей, подключаемых к Alpha DAC) выявило, что вариант с ПК-сервером, который я считал последним словом техники, на самом деле был шагом назад от того, что реально возможно. Проще говоря, Alpha USB вывел систему на новый уровень разрешения и музыкальности.

Несмотря на феноменальное звучание ПК-сервера, комбинация iMac/Alpha USB оказалась лучше по всем звуковым критериям и не уступила ни в одном из них. Первым критерием было ощущение пространства и натуральности сцены. iMac/Alpha USB показали слегка менее выдвинутую перспективу наряду с гораздо большей глубиной сцены. Хотя передняя часть сцены была немного отодвинута, в конце зала инструменты звучали на значительном отдалении. Ощущение воздуха вокруг звучания отдельных инструментов было более реалистичным и осязаемым. Для сравнения пара ПК/Lynx AES16 делала звук слегка зажатым и обезличенным.

При таком четком ощущении трехмерности пространства мне было легче распознавать мелкие детали на записи, особенно звучание инструментов, находящихся ближе к концу зала. Переключение на систему с Alpha USB было подобно наведению резкости фокуса на камере: самые низкоуровневые детали, которые слышались как-то неотчетливо или смазано, вдруг обрели великолепную чистоту. Я думал, что уже слушал HRx записи во всем их великолепии на ПК-сервере, и был поражен, обнаружив совершенно иной уровень разрешения и чистоты звука.

Высокие частоты звучали через Alpha USB ровнее и, как это ни парадоксально, немного более выражено. Презентация не стала ярче, просто живее и четче. Высокие частоты имели более выраженную текстуру и выросшую плотность информации, и в то же время стали более филигранными и утонченными. Верхние октавы также получили бо́льшую мягкость и легкость, особенно на быстро затухающих самых высоких частотах, таких как верхние октавы фортепианных пассажей со значением fff (forte-fortissimo – «чрезвычайно громко»).

Эффект присутствия большего количества информации частично был результатом лучшей передачи на Alpha USB быстро затухающих деталей. Послушайте латиноамериканский ударный инструмент гуиро: Alpha USB лучше раскрывал динамическое развитие звучания инструмента, усиливая впечатление того, что вы слушаете инструмент вживую, а не запись. Ударные, казалось, «выскакивали» из звуковой сцены, становясь более живыми. Мелкие кратковременные детали также были заметно лучше различимы: послушайте удары метелок по тарелкам, треугольники и тамбурины. Лучше передавая эти быстро затухающие детали, Alpha USB делал общую картину реалистичнее и музыкально богаче. Я лучше различал сам механизм формирования звука, что всегда является хорошим знаком.

Наконец, с Alpha USB создавалось сильное ощущение легкости на пиках высокого уровня громкости, особенно во время плотных и сложных пассажей. Громкость звука возрастала более изящно, с более ровными текстурами и меньшей обезличенностью образов. Презентация оставалась более согласованной во время самых громких оркестровых пассажей, способствуя общему ощущению легкости и вовлеченности, которое я испытал.

Поскольку Alpha DAC получал одинаковый поток данных с обоих музыкальных серверов, единственное отличие состояло в точности синхронизации – джиттере. Некоторые из этих различий могли быть обусловлены разными компьютерными платформами, поэтому я сравнил звук через Lynx карту в моем ПК со звуком через USB выход ПК, подключенный к Alpha USB. Alpha USB в целом звучал лучше, хотя различие не было столь сильным, как при сравнении пар ПК/Lynx и iMac/Alpha USB. Характерные акустические особенности остались теми же, но масштаб различий стал менее существенным, из чего следует, что платформа Macintosh в плане звука имеет преимущество над ПК. Эту разницу можно было бы свести к нулю, взяв ПК под Windows 7 и более надежный WASAPI драйвер, но мне не удалось протестировать подобную конфигурацию. Даже если ПК на Windows 7 сможет выдавать столь же хороший звук, как и Macintosh, платформу Apple все же приятнее использовать.

Вывод


Конвертер Alpha USB от Berkeley Audio Design – передовой продукт, который не только преодолевает ограничения USB интерфейса, но и предоставляет новейший способ передачи звука с компьютера. Более того, Alpha USB делает это эталонное звучание доступным для технически неподкованных любителей музыки, имеющих Macintosh и ЦАП. Несмотря на то, что стоимость Alpha USB значительно превосходит стоимость других USB конвертеров, его можно считать выгодной покупкой, если учесть, что вы получаете простой и надежный инструмент для создания ультрасовременного музыкального сервера. Полный цифровой фронт-энд комплект в составе iMac, Alpha USB, Alpha DAC, Pure Music и цифровые кабели Straightwire стоит порядка $8500. Эту сумму нельзя назвать маленькой с любой точки зрения, но это в высшей степени разумная цена за музыкальный сервер и ЦАП, обеспечивающие такой уровень производительности. Я использовал этот фронт-энд в качестве источника для электронной аппаратуры и динамиков, которые вместе стоили свыше $400000, и ни разу у меня не возникло ощущения, что цифровой источник был слабым звеном в цепи. В сущности, реакция была противоположной: этот источник позволил мне выжать максимум из моей сверхэкзотичной аппаратуры.

Однажды музыкальные системы на базе ПК станут простыми в установке, надежными, повсеместными и бескомпромиссными в плане качества звука. Berkeley Alpha USB представляет собой гигантский скачок вперед в достижении этой цели.


РР°РРµСС
Создание Интернет-магазина Hi-audio.ru - PHPShop. Все права защищены © 2004-2017.